과학에세이(9)
외계인은 있는가?

요즈음에는 우리 주변에서도 UFO가 출현한다는 보도가 심심치 않게 등장한다. UFO란 미확인 비행물체(Unidentified Flying Object)라는 뜻이다. UFO의 정체는 자연현상, 착시현상, 우주잔해물질, 비행선(외계인의 것일 수도 있으며 지구인의 것일 수도 있다.) 등 여러 가지 가능성이 있다. 하지만 사람들은 UFO를 곧바로 외계인과 연관하여 생각하곤 한다.

하지만 UFO가 외계로부터 온 생물을 싣고 있다는 것은 좀 더 신중히 생각해 볼 문제이다. 외계에서 지구를 방문할 정도의 문명을 가진 생명체라면, 또 외계에서 엄청나게 먼 여행을 한 생명체가 지구를 찾아왔다면 보다 분명한 형태로 지구인에게 자신의 존재를 드러낼 것이기 때문이다.

현재까지는 외계생명체가 지구를 방문했다는 확실한 증거는 없다. 또한 우리는 아직까지 외계인이 보낸 어떠한 전파신호도 받은 적이 없다. 마찬가지로 우리가 보낸 전파신호에 대한 어떠한 반응도 없다. 그 이유는 아마도 여러 가능성 중에 하나일 것이다.

만약 지구 이외의 장소에서 생명이 발생하지 못하였다면 앞으로도 외계인의 방문을 기대하기는 어려울 것이다. 또한 외계에서 생명이 발생하였지만 이미 없어졌다고 한다면 같은 결과이다.

생명이 발생하였지만 문명 상태까지 진화하지 못하였거나, 현재 고도의 문명 상태에 있지만 지구까지의 거리가 너무 멀어서 방문할 수 없는 경우에는 앞으로 외계인의 방문을 기대해도 좋을 것이다. 그러나 그 시기가 언제일지는 알 수 없다. 어쩌면 우리 인간이 모두 사멸해 버린 후가 될 지도 모른다. 우리가 사멸한 이후라면 그들이 방문하더라도 그들을 알아줄 사람도 없게 된다.

생명이 발생하고 진화하는 것이 매우 어려운 것처럼 생명이 서로 같은 시간에 만나는 것도 어려운 일이다. 우주여행의 어려움을 생각한다면 UFO가 외계인이 타고 온 비행물체라고 하기는 말이 되지 않는다. 만약에 수만년, 수백만년 동안 자신 이외의 새로운 생명체를 찾아온 외계인들이라면 그들이 지구를 발견하고서 우리에게 모습을 보이지 않을 리가 없기 때문이다. 그러한 외계인이 지구와 우리를 찾아냈다면 그는 자기 이외의 생명을 발견했다는 것에 대하여 무척 기뻐할 것이다.

그렇다면 애당초 지구를 정복하려는 목적이든, 아니면 우호적으로 방문하려는 목적이든 그들은 우리에게 보다 분명한 형태로 자신을 드러낼 것이다. 그럼에도 지금까지 많은 비행물체들이 발견되었지만 외계에서 온 생명체가 우리들에게 그들의 모습을 나타낸 적이 없다. 따라서 설령 미확인 비행물체가 존재하더라도 그것이 외계 생명체와 관련이 있다고 할 수는 없을 것이다.

외계생명체가 우리와 함께 존재할 가능성은?

지구 이외의 장소에서 생명이 태어나서 문명으로 진화하였다고 하더라도 그러한 문명이 지속되는 기간이 충분히 길어야 우리와 같은 시간에 존재할 수가 있다. 생명이 발생하였다고 하더라도 그들이 곳 사멸한다면 우리와 같은 시간에 존재하지 못한다.

우주의 긴 역사에 비하면 인간의 역사는 너무나 짧다. 게다가 그러한 인간의 역사 중에서 고도의 문명을 갖춘 기간은 더욱 짧은 기간이다. 그렇다면 다른 곳에 있는 발달된 문명이 우리들이 존재하는 때와 기간에 존재할 가능성은 매우 적을 것이다. 생명이 존재하는 기간이 우주의 역사에 비하여 충분히 길어야만 우리와 같은 시대에 존재할 수 있는 것이다. 또한 우리가 앞으로도 계속하여 살아남을 수 있다면 문명을 가진 생명체와 같은 시대를 살 가능성도 커지게 된다. 그러한 경우라면 우리들이 외계에 지적인 생명체를 만날 수 있을지도 모른다.

우주 달력과 인간의 역사

지구의 역사 속에서 많은 사람들이 나타나고 또 사라져 갔다. 하지만 인간이 지구에 등장한 시기는 지구 나이 45억 년에 비교하더라도 매우 짧은 시간에 불과하다. 특히 우주의 나이를 길게 잡아 200억년이라 하고 이를 1년으로 줄여서 우주달력을 만들어 보면 인간의 역사가 얼마나 짧은 것인가를 새삼 깨닫게 된다.

우주가 탄생한 순간을 1월 1일 0시로 하고 200억 년이 지난 지금을 12월 31일 밤 12시로 만든 우주달력에 의하면 큰 사건이 일어난 날짜를 대략 알아보자. 4월에는 우리은하가 생겨나기 시작하였으며 지구와 태양계는 10월 8일 쯤에 생겨난다. 지구에 최초의 어류가 출현한 것은 12월 19일이고 파충류는 12월 23일에 나타났다. 12월 27일 오후에는 포유류가 탄생하였으며 우리 인간의 선조는 12월 31일 오후 10시 30분이 되어서야 출현한다. 우리들이 전파를 사용한 것은 지금부터 약 100년 전의 일이므로 우주달력 속에서는 12월 31일의 마지막 1분도 되지 않는다.

우주달력으로 보면 인간의 문명은 정말로 최근의 일이다. 따라서 외계에 지적생명체가 발생했다 하더라도 그 시간은 우주달력에 비하면 아주 작은 기간에 불과할 것이다. 따라서 서로 다른 지적 생명체가 같은 시기에 존재할 가능성은 매우 적어지는 것이다. 다른 곳에서 발생했던 지적 생명체는 이미 사라져 버렸을 수도 있다.

아니면 우리 지구가 죽어 없어진 한참 후에 지적인 생물이 나타날지도 모르겠다. 기나긴 우주의 시간 속에서 동시대에 같이 존재하기란 그만큼 어려운 것이다. 이것은 인간의 역사 동안 모든 사람이 뉴턴이라는 특정한 사람과 같은 시대에 살 수 없는 것과 비슷한 이치이다.

결국 현 시점에서 외계인이 존재할 가능성은 거의 없다고 보아야 할 것이다. 주변에서 흔히 관찰되는 비행물체도 자연현상인 경우도 있으며 심지어는 특정 목적을 위해 가짜로 연출된 사례도 많다.

일반인이 UFO에 대하여 환상을 가지고 있는 것과 달리 실제로 이에 대하여 많은 정보를 가지고 있는 정부는 그것이 별 의미가 없는 것으로 결론짓고 있다. 실제로 영국 정부는 몇 년전 미확인 비행물체 전담팀을 해체했다. 영국 국방부는 2009년에는 성명을 내고 󰡒지난 50년 동안 UFO 전담팀을 운영해 목격담을 접수 조사했지만 더 이상 조사할 가치가 없다는 판단을 내렸다.󰡓고 말했다. 영국 정부는 성명에서 “접수된 수천 건의 사례를 조사했지만 외계 생명체의 존재를 보여주는 증거도 영국에 대한 안보상의 위협도 없었다”고 발표했다.

1189호 22면, 2020년 10월 2일

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